De Britse Jurassic Coast is één van de mooiste plekken in het zuidwestelijke Graafschap Devon in Engeland. En wat een mazzel: het South West Coast Path loopt er langs. Op zoek naar een rondwandeling slingeren we een stuk door het achterland en komen zo terecht bij The Donkey Sanctuary, een bejaardenhuis voor oude werkezels.

Op pad!

We zijn onze tocht vanochtend gestart in Sidmouth, een typische Britse mengeling van Engelse tuttigheid, patatkramen, een winderige boulevard, een Tesco supermarkt en veel pubs met grote glazen bier die al om 11.00 uur 's ochtend genuttigd worden. Daar bedanken we nog maar even voor, er moet tenslotte gewandeld worden! We verlaten het stadje aan de oostkant en maken al snel onze eerste hoogtemeters als we de heuvels in lopen. Sidmouth ligt - zoals de naam al doet vermoeden - aan de monding van het riviertje Sid. De omringende heuvels zijn behoorlijk veel hoger, dus het is best even zwoegen. Geen bezwaar wat ons betreft, want het uitnodigend landschap ligt glanzend op ons te wachten.

Knoflook!

Het binnenland van deze streek is prachtig groen, met eindeloze heuvels, af en toe afgewisseld met een plukje bos. Als we dat binnen lopen, ruikt het verrassend sterk naar knoflook. We kijken om ons heen, maar in de verste verte is geen falafelkraam of mobiele shoarmatent te ontdekken. Ik check voor de zekerheid nog even mijn eigen adem. Nee, dit moet wat anders zijn. Al snuffend stuiten we op een veldje witte bloemen, dat in de schaduw van de bomen staat te bloeien. En geuren! Het blijkt wilde knoflook te zijn, die de vertrouwde geur verspreidt. Dat is weer eens want anders dan een bloemig luchtje. Het zonnetje klimt steeds hoger en de glooiende heuvels beginnen hun tol te eisen. Een natte rug en vermoeide kuiten maken dat ik heeeeeel graag even wil zitten. "Na de volgende heuvel stoppen we", hijg ik vastbesloten. Als we die bereiken, zien we beneden ons de hekken van wat The Donkey Sanctuary blijkt te zijn.  

Bejaarden

The Donkey Sanctuary is een bejaardenhuis voor oude werkezels. De stichting koopt ezels op die worden verwaarloosd of die overbodig zijn geworden doordat veel werk is gemechaniseerd. En hoewel je bij zulke ezels misschien eerder aan Griekenland denkt dan aan Engeland, zijn er hier in totaal toch zo'n 300 van deze 'oudjes' aanwezig. Toegang tot de Sanctuary is gratis, al hopen ze natuurlijk wel dat je - aangespoord door de sympathieke bewoners - je knip trekt en iets doneert. Je kunt shoppen inde bijbehorende souvenirwinkel (we slaan vast wat kerstkaarten in), wat eten en drinken in het restaurant, ezels aaien en rondwandelen over het uitgestrekte terrein. Dat blijkt helemaal door te lopen naar de kust en zo belanden bij het rotsstrandje van Weston Mouth, waar we het kustpad oppikken om de terugtocht naar Sidmouth te maken. En dat blijkt nog mooier (en steiler) dan we verwacht hadden!    

Langs de kust

De markering van het South West Coast Path - gele pijlen en een eikel - is vrijwel overal zichtbaar. En gelukkig heeft men de moeite genomen om bij een onlangs ingestorte klif een omweg uit te stippelen en te wijzen. De grillige rotspartijen staan permanent bloot aan de weersinvloeden. Regen, wind en bij de storm ook de zee beuken hier op de kust. En dan wil er nog wel eens wat afbrokkelen. De Jurassic Coast is beslist een van de hoogtepunten van Devon. Letterlijk ook, want we klimmen heel wat keren naar de top van een volgende klif om terug te komen naar Sidmouth. Die inspanningen worden dan wel weer beloond met fantastische uitzichten op de kust. Plus gepaste trots als je terugblikt naar de heuveltoppen waarover je zo juist ben aan komen lopen. Na 6 uur (inclusief pauzes) en 12,6 km zijn we weer terug in Sidmouth. Toch maar zo'n biertje proberen!  

Praktisch

Dit is wandeling 9 uit de gids Wandelen in Devon. incl. Dartmoor en Exmoor. Kijk op www.wandelenindevon.nl voor meer informatie. Daar vind je ook de routebeschrijving van een andere wandeling uit deze gids.